Een maagzweer is een letsel in de maagwand dat kan ontstaan wanneer de beschermende slijmvlieslaag aan de binnenkant van de maag beschadigd is, zodat de onderliggende lagen van de maagwand niet meer beschermd zijn tegen maagzuur, spijsverteringsenzymen, galzuren, bacteriën en schadelijke stoffen. Volgens de klassieke visie zijn de belangrijkste oorzaken van een maagzweer infectie met de bacterie Helicobacter pylori, het gebruik van niet-steroïde ontstekingsremmers, te veel alcohol, roken en te veel maagzuur. Over de rol van H. pylori als oorzaak van maagzweren is veel discussie. H. pylori is een goedaardige maagbewoner, die in normale omstandigheden niet schadelijk is en zelfs gunstige effecten heeft op de gezondheid. De groei van H. pylori wordt in bedwang gehouden door maagzuur, door andere bacteriën en door bepaalde voedingsstoffen in de maag. Een gebrek aan maagzuur, een verstoorde samenstelling van het maagsap en een verstoord microbieel evenwicht in het spijsverteringskanaal zijn de belangrijkste oorzaken van H. pylori infectie en van beschadiging van het maagslijmvlies door andere factoren. De farmacologische behandeling van maagzweren en H. pylori infectie – maagzuurremmers al dan niet in combinatie met antibiotica – maakt de maag nog vatbaarder voor H. pylori infectie, maagontsteking, maagzweren en maagkanker.